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Qu'est-ce que le suivi des contacts et comment peut-il lutter contre les pandémies?

Au moyen-âge, les portes des ménages souffrant de la peste noire étaient marquées d'une croix rouge. Il a servi d'avertissement: n'entrez pas, sinon vous subirez le sort de chacun à l'intérieur.

Cependant, ce que les médecins médiévaux ne pouvaient pas faire, c'était tracer les contacts d'une personne infectée pour prédire qui d'autre attraperait la maladie. Ils ne pouvaient pas isoler ces personnes de manière proactive pour empêcher la propagation de l'infection.

Voilà, en résumé, l'art du traçage des contacts. C’est un formidable outil qui pourrait aider à vaincre la nouvelle pandémie de coronavirus. Apple et Google ajoutent des outils de suivi des contacts numériques à l'iPhone et à Android pour vous aider.

Fonctionnement du suivi des contacts

Au cours des dernières décennies, la recherche des contacts est devenue une technique courante pour gérer les maladies infectieuses.

«La recherche des contacts est effectuée pour les infections qui présentent à la fois des risques importants pour la santé et un degré élevé d'infectiosité», a déclaré Daniel Piekarz Sr., vice-président des sciences de la vie et des soins de santé chez DataArt. «La recherche des contacts a été utilisée pour de nombreuses maladies mortelles, comme le VIH / sida, le SRAS, la tuberculose, Ebola, la rougeole, la variole et bien d'autres.»

Les autorités de santé publique aux niveaux national et local effectuent généralement la recherche des contacts. Le personnel qualifié – souvent dirigé par des épidémiologistes – gère l'effort, bien que le processus soit relativement simple.

Si une personne est diagnostiquée avec une maladie transmissible, son médecin traitant envoie un rapport aux autorités sanitaires pour effectuer le traçage. Un travailleur social (traceur de contact) interroge ensuite le patient pour déterminer où il a été et toutes les personnes avec lesquelles il est entré en contact. L'intervenant contacte ensuite les personnes qu'il a pu infecter et répète le processus.

Ce que signifie la recherche des contacts pour le C-19

Au cours de la pandémie actuelle de coronavirus, un traceur de contact contactera généralement une personne qui a été testée positive pour COVID-19 par téléphone. Le traceur travaille ensuite avec cette personne pour identifier toutes les personnes avec lesquelles elle aurait pu entrer en contact.

«Le traceur appelle chaque personne pour l'informer de son statut de contact, de ce que cela signifie et des actions à suivre», a déclaré Jerry Wilmink, directeur commercial de CarePredict. "Généralement, pour se mettre en quarantaine pendant la période d'incubation de 14 jours de COVID-19 et surveiller les symptômes."

À la dernière étape, le traceur effectue des appels de suivi à tous les contacts pour surveiller les symptômes et rechercher les signes d'infection.

Mais qui sont ces traceurs de contact?

"Tout le monde peut être formé pour être un traceur de contact", a déclaré Wilmink. «En fait, il y a des appels à des centaines de milliers de traceurs de contact pour contrôler COVID-19. Mais ce n'est pas une spécialité en soi. Les compétences analytiques de base, l'empathie et la compréhension de la transmission des maladies et de la quarantaine sont utiles pour ce travail, mais tout ce dont vous avez vraiment besoin est d'un diplôme d'études secondaires ou équivalent. »

Il est facile de voir comment le suivi des contacts est intuitif. Si nous pouvons déterminer le chemin de la maladie, nous avons de meilleures chances d'isoler ceux qui pourraient être infectés et de l'empêcher de se propager. C’est une version plus tactique de l’abri à domicile et une arme précieuse pour ralentir la maladie sans mettre en quarantaine toute la population.

Lorsque l'économie redémarre, certains dirigeants, comme le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, ont déjà indiqué que la recherche des contacts fera partie intégrante du processus.

"Avec l'aide d'une armée d'enquêteurs, la recherche des contacts doit être effectuée pour limiter la propagation du virus", a déclaré Cuomo.

Le suivi manuel des contacts a des problèmes

Malheureusement, le suivi des contacts est imprécis et loin d'être complètement efficace.

Pour commencer, c'est un processus manuel qui repose sur un processus d'entrevue. Les souvenirs sont faillibles, et rien ne garantit qu'une personne infectée sera en mesure de rappeler toutes les personnes avec lesquelles elle a été en contact. Cela n'inclut même pas les contacts fortuits avec des étrangers, qui seront impossibles à cataloguer complètement.

La dotation en personnel est également une grave préoccupation. Au fur et à mesure que le nombre de patients augmente, il n'y a pas suffisamment d'enquêteurs pour retrouver soigneusement les contacts. C'est pourquoi la plupart des villes américaines ont abandonné très tôt la recherche des contacts.

Cependant, à mesure que le nombre de cas commencera à diminuer, la recherche manuelle des contacts redeviendra viable. Ce sera un élément important des efforts visant à faciliter soigneusement les commandes de séjour à domicile.

Suivi des contacts numériques

Ce n’est pas la pandémie de sida des années 80, ni même la pandémie de SAR du début des années 2000. Selon Pew Research, plus de 80% des Américains ont des smartphones. Ceux-ci peuvent être utilisés pour la recherche de contacts.

Le 10 avril, Apple et Google ont annoncé leur intention d'intégrer la technologie de recherche des contacts dans leurs smartphones respectifs via Bluetooth Low Energy (BLE). En raison de problèmes de confidentialité, cela nécessiterait que les gens acceptent. Pour ceux qui le font, leurs téléphones pourront identifier d'autres téléphones à proximité via BLE.

"L'ampleur et la nature de la pandémie de coronavirus rendent le traçage numérique attrayant, d'autant plus que le coronavirus se propage rapidement et asymptomatiquement", a déclaré Wilmink.

Si quelqu'un utilise une application de suivi des contacts approuvée pour se signaler comme infecté, ces informations peuvent ensuite être utilisées pour suivre avec qui il vient à proximité sans avoir à enregistrer manuellement ces informations. Les données seraient téléchargées automatiquement auprès des responsables de la santé, ce qui leur permettrait de contacter ceux qui ont même eu un contact fortuit avec une personne infectée.

Le suivi des contacts numériques est un grand pas en avant, cependant, il n'est pas infaillible. Encore une fois, la technologie oblige les utilisateurs à s'inscrire et à faire preuve de diligence pour indiquer qu'ils sont infectés dans l'application.

"Les faux positifs sont probables", a déclaré Piekarz. «Et si vous vous teniez à côté d'une fenêtre de restaurant, suffisamment près pour que l'application de recherche des contacts détecte les téléphones portables à l'intérieur du restaurant? Et quelle est la probabilité d'être infecté par quelqu'un qui était à six pieds de vous pendant deux minutes? »

Malgré les lacunes, Apple et Google prévoient de rendre cette technologie disponible en mai. Le succès dépendra bien entendu du taux d'adhésion. Pourtant, il s'agit potentiellement d'une avancée majeure dans le suivi du virus et la connaissance des personnes susceptibles d'avoir été exposées.

En attendant, d'autres outils sont déjà en action. CarePredict, par exemple, est l'une des nombreuses sociétés de soins de santé qui ont déjà développé ou déployé des outils similaires sur une base plus limitée. Le logiciel CarePredict est un système automatisé de recherche des contacts pour les établissements de soins pour personnes âgées.

"Une fois qu'un porteur suspect a été identifié", a expliqué Wilmink, "les capacités de suivi de localisation de CarePredict permettent aux établissements de connaître toutes les personnes avec lesquelles la personne infectée a été en contact et la durée du contact."

Armé d'outils comme ceux-ci, le traçage des contacts entre dans le 21e siècle. Au cours des prochains mois, il devrait contribuer à sauver des vies et à aplatir la courbe.