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Pourquoi j’ai aimé Microsoft Bob, la création la plus étrange de Microsoft

Cette année marque le 25e anniversaire de Windows 95, et les gens ont beaucoup à dire à ce sujet. Ma partie préférée de Windows 95 était un programme tristement célèbre appelé Microsoft Bob. C’était un échec massif, mais j’ai adoré quand même.

Un morceau oublié de l’histoire de Windows

Windows 95 était un système d’exploitation révolutionnaire qui a introduit de nombreux concepts que nous utilisons encore aujourd’hui. Des fonctionnalités emblématiques, telles que le menu Démarrer, la barre des tâches, l’Explorateur Windows et la Corbeille, sont toutes apparues pour la première fois dans Windows 95.

Une chose qui n’est pas Microsoft Bob se souvient affectueusement de cette époque. Il a été publié en 1995 sous forme de CD-ROM à 99 $, et il a également été livré sur certains ordinateurs Windows 95. C’est ainsi que je suis tombé sur Bob pour la première fois quand j’étais enfant, et c’est une relation dont je me souviens encore aujourd’hui.

Qu’est-ce que Microsoft Bob?

À son niveau le plus élémentaire, Microsoft Bob était une alternative à l’interface de bureau typique. Au lieu de colonnes d’icônes et d’un menu Démarrer, votre bureau était une salle virtuelle. Tous ceux qui utilisaient l’ordinateur pouvaient installer leur propre pièce, qui faisait partie d’une plus grande maison virtuelle.

L’expérience Bob a commencé à la porte d’entrée. Pour vous connecter, vous avez littéralement cliqué sur un heurtoir de porte pour ouvrir les profils utilisateur protégés par mot de passe. Du tintement métallique du heurtoir de porte à la bulle pop des clics de menu, le processus de connexion était un assortiment nostalgique d’effets sonores.

Une fois à l’intérieur, votre chambre est apparue. Il y avait aussi un nombre surprenant de choix pour choisir une chambre. Vous pouvez choisir à la fois le type de pièce (grenier, garage, cuisine, etc.) et le style (château, hanté, rétro, etc.) que vous vouliez.

Les chambres étaient également hautement personnalisables. Il y avait une grande bibliothèque d’objets que vous pouviez ajouter et déplacer à votre guise. Vous pouvez également modifier l’apparence des objets. Pour explorer la maison, vous avez simplement cliqué sur l’une des portes et choisi une nouvelle pièce à visiter.

Encore une fois, les chambres fonctionnaient comme des bureaux. Les objets étaient des raccourcis vers les applications Windows. Bob est venu avec sa propre suite d’applications, mais vous pouvez également ajouter des raccourcis vers toutes les applications Windows classiques. Dans l’image ci-dessous, j’ai ajouté quelques jeux à la bibliothèque.

Votre «guide personnel» utile regarde tout cela depuis le coin de l’écran. La plupart des gens se souviennent est Rover le chien, mais vous pouviez choisir plusieurs autres personnages. Ils avaient tous des noms et des histoires adorables. Le guide personnel faisait en quelque sorte office de menu Démarrer, avec un tas d’options auxquelles vous pouviez accéder à tout moment.

Pour qui était Bob?

Il existe un certain nombre de raisons bien documentées pour lesquelles Microsoft Bob a échoué, mais son principal défaut pourrait simplement avoir été un manque de conscience de soi.

Lorsque vous regardez pour la première fois l’interface colorée de Bob, ses outils de design d’intérieur amusants et ses compagnons de dessins animés, il semble qu’il s’adresse aux enfants. Ce n’est probablement pas une interface que vous utiliseriez si vous étiez familiarisé avec les ordinateurs.

Il y avait beaucoup plus de potentiel pour quelque chose comme Bob en 1995 parce que moins de gens avaient ou utilisaient des ordinateurs. Cependant, cela semblait probablement condescendant pour les adultes qui commençaient tout juste à les utiliser. Imaginez avoir 35 ans et qu’un chien de dessin animé vous tienne la main tout au long du processus d’ouverture d’une application de calendrier.

L’incapacité de Microsoft à comprendre l’audience de Bob a été démontrée pour la première fois lorsque des journalistes techniques l’ont revu avant le lancement de Windows 95. Parce que Microsoft commercialisait Bob comme un logiciel pour «tout le monde», les journalistes experts l’ont examiné comme tel. Bien sûr, les journalistes techniques n’avaient pas besoin d’une interface simplifiée, les critiques n’étaient donc pas aimables.

Microsoft Bob aurait pu fonctionner comme un produit de niche, mais c’était le contraire de ce que voulait Microsoft. Tout le marketing portait sur la façon dont «tout le monde dans votre foyer» aimera Bob. Au lieu de se concentrer sur les atouts de Bob pour les débutants, Microsoft l’a poussé comme quelque chose que tout le monde devrait utiliser.

Pourquoi j’ai aimé Bob

Le premier ordinateur dont je me souviens avoir utilisé était un Gateway 2000 fonctionnant sous Windows 95. J’ai eu un ordinateur pendant la majeure partie de ma vie, mais je me souviens aussi quand ils étaient nouveaux.

Les ordinateurs sont quelque chose que j’ai compris très rapidement (je me souviens très bien d’avoir utilisé MS-DOS pour jouer Commandant Keen). Pourtant, je n’avais que 9 ans environ, donc j’avais le bon âge pour apprécier Bob. Je n’ai eu aucun problème à utiliser le bureau standard, mais Bob était juste plus amusant. Cela ne semblait pas non plus condescendant à quelqu’un d’aussi jeune.

L’une de mes activités préférées à Bob était de redécorer les chambres et de tout personnaliser. J’étais le genre d’enfant qui a réorganisé ma vraie chambre juste pour les coups de pied. Des années après Bob, j’ai aimé faire la même chose Les Sims.

Une autre chose que mes sœurs et moi aimions chez Bob était le GeoSafari jeu de quiz, qui avait son propre guide d’éléphant personnel nommé Hank. C’était éducatif, mais amusant, donc ça n’avait pas envie d’apprendre.

La principale chose qui m’attirait chez Microsoft Bob était d’avoir mon propre «espace». Ma chambre à Bob était une zone de l’ordinateur qui était entièrement la mienne. Je pourrais le faire ressembler à ce que je voulais, jouer à des jeux et me sentir «chez moi» sur l’ordinateur.

Maintenant, c’est en fait un peu drôle que j’aimais tellement Bob parce que je ne l’ai pas du tout utilisé de la manière prévue par Microsoft. Je ne me souviens pas avoir lancé d’applications depuis l’interface de Bob, mais les seules applications qui me préoccupaient étaient MS Paint et Hover.

La façon dont j’ai utilisé Bob est liée à la raison pour laquelle il a finalement échoué: Microsoft n’a pas compris à qui il s’agissait. Bob aurait grandement bénéficié d’une approche plus ciblée. Se pencher sur l’aspect ludique et le commercialiser comme un outil pour apprendre aux enfants à utiliser un ordinateur aurait été la meilleure approche. Bob m’a définitivement rendu plus à l’aise avec l’utilisation d’un ordinateur.

Empreinte durable de Bob

Bien que Bob ait été un échec (et ne vous y trompez pas, il a échoué dur), certaines parties de celui-ci ont survécu dans les futurs produits Microsoft. Les guides personnels en sont l’exemple le plus évident.

Le tristement célèbre assistant Clippy de Microsoft Office est le plus connu, mais ce n’est pas le seul. En fait, Microsoft a en fait ramené Rover en tant qu’assistant de recherche dans Windows XP. Aujourd’hui, nous sommes nombreux à avoir un assistant numérique. Vous utilisez probablement Siri ou Google Assistant tous les jours.

Alors que certaines des idées utilisées dans Bob étaient en avance sur leur temps, l’exécution était erronée. Une interface de bureau traditionnelle n’est pas si difficile à comprendre, et les gens n’ont pas besoin de l’application horloge pour ressembler à une horloge physique. De même, les profils d’utilisateurs fonctionnent aussi bien que les pièces d’une maison virtuelle.

Ce qui est clair, cependant, c’est que les concepts sociaux et plus personnels de Bob étaient intelligents. Il est désormais courant d’interagir avec des logiciels dans un flux conversationnel. Les applications et les sites Web vous guideront à travers un processus de configuration en utilisant un langage simple. Siri et Google Assistant nous parlent littéralement comme des humains. Bob a juste poussé le concept un peu trop loin.

Il est regrettable que Microsoft Bob restera toujours dans les mémoires comme l’une des plus grosses bévues de l’entreprise. Pour moi, c’est un très bon souvenir de mes débuts avec Windows. Même les produits les plus étranges peuvent trouver un public aimant. J’espère que la retraite vous traite bien, Bob.

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