Il n'y a pas de métaverse (encore)
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Il n’y a pas de métaverse (encore)

On parle beaucoup du métavers dans les médias ces jours-ci, mais il n’y a qu’un seul problème : il n’existe pas, du moins pas encore. Comment saurons-nous quand il est réellement là ? Nous explorerons les possibilités.

La nature nébuleuse du métavers

Avant de savoir si le métaverse existe ou non, nous devons savoir exactement de quoi il s’agit. La vérité est que « métaverse » est un terme nébuleux sans définition solide. Comme nous l’avons déjà exploré sur How-To Geek, le terme « métavers » provient du roman de 1992. Accident de neige par Neal Stephenson, mais le concept a pris sa propre vie commerciale au cours de l’année dernière en raison de la poussée de l’industrie de la technologie pour la prochaine grande chose – et en particulier Facebook changeant le nom de son entreprise en Meta.

En général, les gens considèrent le « métaverse » comme un réseau de mondes virtuels interconnectés où les gens peuvent communiquer, faire des affaires et jouer à différents jeux ensemble. La question de savoir si ces mondes peuvent exister sur un appareil avec un écran 2D (comme un smartphone), en réalité virtuelle (VR), en réalité augmentée (AR) ou tout ce qui précède fait encore l’objet d’un débat.

Ce que recouvre exactement le métavers est également en suspens. Certaines personnes prétendent que les espaces virtuels actuels comme Minecraft et Roblox sont déjà des métavers, tandis que d’autres prétendent qu’il ne peut y avoir qu’un seul métavers (comme avec « Internet ») et que l’indépendance de la plate-forme est primordiale pour définir ce qu’est un métavers. Certaines personnes, comme Tim Sweeney, PDG d’Epic Games, pensent que le métaverse devrait exister en tant que norme ouverte, tandis que d’autres pensent qu’il pourrait n’y avoir que des métaverses concurrents contrôlés par différentes sociétés.

Une chose est sûre : si un monde en ligne où les gens peuvent discuter en tant qu’avatars compte comme un métaverse, alors nous en avons depuis au moins les années 1980 pour les mondes 2D et les années 1990 pour les mondes 3D. Bon sang, Second Life est là aujourd’hui : vous pouvez posséder une propriété virtuelle, échanger des objets virtuels, et plus encore. C’est le métaverse ? (Son créateur ne le pense pas.)

Mais le chat VR multi-utilisateurs n’est pas le sujet du battage médiatique actuel : il s’agit vraiment d’un successeur à Internet, un nouveau terrain de jeu économique mondial qui pourrait aider les entreprises technologiques à accumuler une nouvelle richesse étonnante.

Nous allons donc définir le métaverse comme, grosso modo, un multivers VR connecté au réseau qui n’appartient pas à une seule entreprise. Cette technologie existe peut-être en phase de développement pour le moment, mais elle n’est actuellement pas largement mise en œuvre et aucune norme industrielle n’est définie.

Manquant: Les écrous et boulons du métavers

Dans son discours d’ouverture sur Facebook Connect 2021, le consultant Oculus John Carmack a déclaré que « le métaverse est un piège à miel pour les astronautes en architecture », mettant en garde les ingénieurs et les concepteurs qui adoptent une vision abstraite et de haut niveau des choses et ne s’inquiètent pas des « écrous et boulons » pour en faire une réalité. Il a également mis en garde contre une approche basée sur les produits du métaverse (citant l’application de chat VR Horizon Worlds de Meta) plutôt que de consacrer beaucoup d’efforts à définir une architecture qui pourrait finir par ne pas être utilisée du tout.

Une image d'une vidéo promotionnelle Meta Horizons VR.

Et c’est le principal problème avec le métavers en ce moment : les écrous et les boulons ne sont pas là. Les technologies fondamentales qui permettraient aux gens de discuter, de posséder des biens et de faire des affaires sur des plates-formes et des appareils dans un monde virtuel 3D n’ont pas été standardisées d’une manière qui le rende possible. Pour y arriver, il faudra des protocoles de communication largement adoptés qui n’existent pas et une réinterprétation du droit de la propriété intellectuelle.

Si les entreprises et les particuliers veulent faire des affaires dans un espace virtuel partagé aujourd’hui, ils utilisent Internet. Internet est construit sur des normes ouvertes telles que TCP/IP qui n’appartiennent à aucune entreprise ou gouvernement. Certaines applications réussies construites dessus, comme le World Wide Web, utilisent également des normes ouvertes. La vision du métavers partagé et singulier défendu par des personnes comme le PDG d’Epic, Tim Sweeney, aura besoin de normes ouvertes similaires pour en faire une réalité.

Historiquement, lorsqu’une nouvelle technologie émerge (telle que la télévision, les magnétoscopes, les CD-ROM, la TVHD), il peut y avoir des implémentations concurrentes au début, mais finalement le marché se solidifiera autour d’un concurrent solide qui deviendra une norme, que ce soit par l’octroi de licences, la technologie ouverte, ou un mandat gouvernemental. Parfois, les entreprises travailleront ensemble pour définir une norme de l’industrie pour atteindre les objectifs de chacun en rendant certains aspects de base de la technologie interopérables entre les fournisseurs.

Une publicité télévisée dans un journal de 1954 disant " LA TV EST MAINTENANT ICI ".

L’un de ces trois scénarios (normes sous licence, technologie ouverte largement adoptée, mandat du gouvernement) s’est-il déjà produit avec le métaverse ? Les signes indiquent non. C’est l’indicateur le plus sûr que le métaverse, comme promis, n’existe pas encore.

La propriété intellectuelle sera également un énorme obstacle à un métaverse ouvert et interopérable. Dans la vraie vie, vous pouvez posséder un t-shirt avec un logo Star Wars dessus et l’emporter avec vous partout où vous allez, ou le vendre quand vous le souhaitez. Dans un espace numérique, votre possession d’un t-shirt virtuel Star Wars serait soit une violation du droit d’auteur non autorisée, soit le résultat d’une licence IP.

Qui peut vous acheter la chemise numérique ? Disney obtiendra-t-il une coupe? Le t-shirt Star Wars peut-il exister sur d’hypothétiques serveurs de métaverse gérés par Epic Games, Roblox et Microsoft ? Tous ces problèmes doivent être résolus et acceptés par tout le monde (gouvernements, entreprises et citoyens ordinaires) avant qu’un véritable métavers puisse s’installer. Et il se peut qu’il n’y ait jamais d’incitation commerciale à réaliser ce type d’interopérabilité IP.

Existe-t-il un réel besoin pour le métaverse ?

Avec les limitations dont nous avons discuté, cela signifie-t-il que le métavers n’existera jamais ? Non, cela pourrait très bien devenir la voie de l’avenir. Mais notre vision actuelle de celui-ci pourrait également ne jamais se réaliser, puisque l’industrie semble y arriver à partir d’une approche descendante plutôt que ascendante.

Avec la façon dont des entreprises comme Meta définissent la promesse du métavers aujourd’hui, cela ressemble à une solution à la recherche d’un problème, plutôt qu’à une solution qui a émergé organiquement d’un besoin légitime du marché. Et c’est une autre préoccupation que John Carmack a exprimée dans son discours d’ouverture sur Connect : « J’ai de très bonnes raisons de croire que se lancer dans la construction du métavers n’est pas en fait la meilleure façon de se retrouver avec le métavers. »

Au lieu de cela, alors que Carmack dit qu’il « [buys] dans la vision » du métavers, il plaide pour laisser le métavers grandir et émerger de manière organique à partir d’une approche basée sur les besoins plutôt que d’essayer de définir et de construire une grande vision simplement parce qu’une entreprise pense que c’est la voie de l’avenir. « Mon inquiétude est que nous pourrions passer des années – et des milliers de personnes peut-être – et nous retrouver avec des choses qui n’ont pas beaucoup contribué à la façon dont les gens utilisent réellement les appareils et le matériel aujourd’hui », a-t-il souligné.

Des personnes démontrant la réalité virtuelle de la NASA à la fin des années 1980.

Il existe un argument selon lequel aborder un problème perçu de haut en bas se termine généralement par un échec. Par exemple, si vous souhaitez commander une pizza en ligne, serait-il vraiment préférable d’entrer dans un magasin virtuel avec un casque VR et de prendre une pizza en 3D, ou simplement de passer une commande via une application pour smartphone ?

Selon les vendeurs de casques VR (leur exemple est la vente de bougies parfumées), le premier scénario pourrait être le meilleur. Mais lorsque le caoutchouc rencontre la route, la plupart des gens vont probablement simplement commander une pizza via une application ou un navigateur Web, car c’est plus rapide. Le même principe, à savoir que la réalité virtuelle 3D ne fait que compliquer les choses, pourrait être étendu à de nombreuses applications commerciales potentielles du métaverse basé sur la réalité virtuelle.

Lorsque les humains ont inventé le vol motorisé, nous n’avons pas reproduit la façon dont les oiseaux volent en concevant des ailes élaborées qui battent (bien que certains aient essayé). L’approche réussie a trouvé une manière différente de réaliser le vol avec la technologie dont nous disposions à l’époque.

Le présent incertain et le futur inconnaissable

Même la critique présentée ici montre un autre problème avec le concept de métaverse. Nous essayons de deviner comment cela fonctionnera au lieu de laisser cela se produire naturellement, et nous projetons les applications de nos outils de réalité virtuelle imparfaits et incomplets d’aujourd’hui dans un avenir inconnaissable.

La réalité augmentée, qui superpose des images générées par ordinateur à votre vision du monde réel, tient une promesse différente de la réalité virtuelle délivrée par les casques de réalité virtuelle encombrants d’aujourd’hui. Par exemple, en réalité augmentée, cette application de commande de pizza pourrait être une fenêtre contextuelle 2D flottant devant votre visage pendant que vous êtes assis sur le canapé. Au fil du temps, le matériel s’affinera et deviendra probablement aussi léger qu’une paire de lunettes, mais cela pourrait prendre une décennie ou plus. D’ici là, parlera-t-on encore du « métavers » ?

Un homme utilisant un casque de réalité augmentée.

Alors pourquoi pousser le métavers ? Une grande partie du récit médiatique en ce moment est motivée par le récent changement de nom de Facebook en Meta. Comme certains l’ont noté avec cynisme, le changement pourrait être une distraction calculée de la pression internationale croissante pour réglementer les médias sociaux. Cela pourrait également être un jeu pour Meta de posséder une grande partie de la prochaine phase du futur Internet, ou un moyen de justifier l’acquisition d’Oculus par Meta pour 2 milliards de dollars.

Pour Epic’s Part, Tim Sweeney voit le métavers comme une extension inévitable de la technologie trouvée dans Fortnite, et il veut l’utiliser pour se libérer du modèle en ligne actuel de « jardin clos » largement contrôlé par Facebook, Google et Apple. En d’autres termes, c’est une vision grandiose qui sert également les intérêts d’Epic. C’est OK pour Epic, mais est-ce là où le monde veut aller ?

Quoi qu’il en soit, nous sommes tous en train de bourdonner à propos d’une nouvelle chose que personne ne peut définir clairement – ​​quelque chose qui est déjà là et banal ou lointain et qui change le monde. C’est un bon argument pour abandonner complètement l’étiquette « métaverse ».

Une femme utilisant un casque Virtuality dans les années 90.

L’industrie de la technologie et les médias, main dans la main, ont l’habitude de pousser des choses à la mode bien avant qu’elles ne soient prêtes ou pratiques, comme l’IA dans les années 1980 et la réalité virtuelle dans les années 1990. Actuellement, le métaverse semble être le dernier né de cette longue et fière tradition.

Même lorsque les personnes les plus intelligentes essaient de prédire l’avenir, les résultats semblent souvent embarrassants avec le recul. Donc, dans cet esprit, nous ne pouvons pas dire que le métavers ne deviendra jamais réel. Tout ce que nous pouvons dire, c’est que ce n’est pas réel en ce moment. Alors prenez tout le buzz avec un grain de sel.